¿Qué es la paleontología?

Excavación restos dinosaurio

La paleontología es la ciencia que estudia la vida en la Tierra durante los períodos geológicos pasados a través de restos fósiles. Su nacimiento se produjo en el siglo XIX, a raíz de la obra del naturalista francés Georges Cuvier sobre los fósiles y de la publicación de la hipótesis evolutiva de Charles Darwin.

Dado que solamente unos pocos fósiles han sido hallados en rocas anteriores al Precámbrico tardío, la paleontología por lo general se ocupa únicamente de los últimos 600 millones de años.

Aunque la paleontología trata a menudo con formas de vida primitivas, esta ciencia se suele considerar más parte de la geología que de la biología, ya que el entorno de los animales y las plantas no podría ser entendido ni reconstruido sin conocimientos de la edad, la estructura y la composición de las rocas en las que se encuentran sus restos. Asimismo, los restos fósiles se utilizan frecuentemente para el establecimiento de las edades de los estratos rocosos.

El campo de la paleontología a menudo se divide en paleobotánica, el estudio de las plantas que vivieron en el pasado; palinología, que se centra en las esporas, el polen y los microorganismos; y paleozoología, el estudio de los animales fósiles, entre los que se incluyen invertebrados como las almejas y vertebrados, como los dinosaurios.

Después tenemos la micropaleontología, una especialización de la paleontología que estudia los fósiles microscópicos, lo cual es especialmente importante en el reconocimiento de los estratos del subsuelo, necesario para la extracción de petróleo.


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